API’s ontraadseld: wat zijn het en hoe leveren ze businesswaarde?

Alles en iedereen op de wereld is steeds meer ‘connected’. Hoe gebeurt dit? Ik bedoel dan hoe wordt dit mogelijk gemaakt? Hoe komt data van de ene plek naar de andere? Hoe communiceren verschillende applicaties en apparaten met elkaar, om zaken te bereiken als bijvoorbeeld: online eten bestellen? Dat doen we met API’s en daarover gaat deze blog.

API of Application Programming Interface

Het antwoord op bovenstaande vragen is: door middel van API’s, ook wel ‘Application Programming Interface’ genoemd. Nu vraag je jezelf waarschijnlijk af: “Leuk, maar wat is dit precies?” Een API kan gezien worden als een uitbreiding op een bestaand systeem of bestaande software oplossing die het mogelijk maakt om functionaliteit van een systeem, beschikbaar te maken voor andere systemen. Anders gezegd:

Een API maakt communicatie en het uitwisselen van informatie mogelijk tussen verschillende (software) systemen.

    Het is geen nieuw concept, de eerste API’s waren namelijk al in het jaar 2000 beschikbaar. API’s worden wél steeds populairder. Elk jaar vindt er een grote stijging plaats in de hoeveelheid API’s.

    Dit is ook niet zo vreemd, zonder dat we het realiseren maken we er allemaal gebruik van. API’s zijn immers het ‘wondermiddel’ om dienstverlening rondom websites als ‘Thuisbezorgd.nl’ en ‘Vliegtickets.nl’ mogelijk maken.

    Restaurants maken API’s beschikbaar die (beperkte) toegang tot hun eigen systeem of software mogelijk maakt. Vervolgens kan Thuisbezorgd, of een andere website/webapplicatie, met behulp van deze API, online een bestelling plaatsen bij het restaurant. Wanneer meerdere restaurants aangesloten zijn bij de website, wordt het voor een gebruiker mogelijk om eten te bestellen op een centrale website. Tegelijkertijd wordt het voor de gebruiker eenvoudiger om verschillende restaurants met elkaar te vergelijken.

    Hoe werken API’s?

    Een API maakt gebruik van een klein deel van de code uit het oorspronkelijke programma. Deze code zorgt ervoor dat clients van buitenaf bepaalde requests (vragen) kunnen stellen aan het programma. De vragen van buitenaf wordt door de API vertaald naar code waar de applicatie iets mee kan. De API zal vervolgens het response (antwoord) op de vraag terugsturen naar de client.

    Welke vragen ondersteund worden is zelf te bepalen. Ook is het mogelijk om bepaalde vragen af te schermen voor specifieke gebruikers. Zo kan door middel van authenticatie dezelfde API gebruikt worden voor verschillende doeleinden.

    Zoals te zien in het bovenstaande afbeelding, maakt PayPal ook gebruik van API’s. In dit geval is het een API die het mogelijk maakt om PayPal betalingen via een eigen site uit te voeren. Vanuit de site worden gegevens naar de API gestuurd, die vervolgens antwoord of de betaling succesvol of mislukt is.

    Interessant voor ontwikkelaars

    Wanneer we kijken naar websites of andere applicaties, zien we dat deze applicaties een bepaald probleem oplossen voor een gebruiker. Zo zorgt Skype er bijvoorbeeld voor dat je kunt vergaderen met collega’s, zonder fysiek aanwezig te zijn.

    API’s zorgen ervoor dat ontwikkelaars toegang krijgen tot een enorme hoeveelheid aan oplossingen, die vervolgens eenvoudig gebruikt kunnen worden in een eigen applicatie.

    Wanneer een ontwikkelaar bijvoorbeeld een dashboard maakt, waar onder andere weerdata op vermeld staat, zou het onlogisch zijn dat de ontwikkelaar thuis een weerstation moet opzetten om aan deze data te komen. Dit ‘probleem’ is namelijk al opgelost door verschillende partijen. Hierbij biedt een API de oplossing, door ervoor te zorgen dat een ontwikkelaar gebruik kan maken van weerdata die door een andere partij bepaald is.

    Belangrijk voor bedrijven

    De meeste bedrijven maken gebruik van verschillende soorten software, voor onder anderen CRM, sales en boekhouding. Een administratief medewerker moet vervolgens schakelen tussen verschillende applicaties om zijn/haar werk uit te kunnen voeren. Door middel van API’s is het mogelijk om de verschillende applicaties naadloos met elkaar te laten samenwerken of een all-in-one applicatie te creëren.

    Het gebruik van een API kan ook zorgen voor een groei aan potentiële klanten. In het geval van een vliegtuigmaatschappij zorgt een API ervoor dat klanten behalve op hun eigen site, ook via andere sites tickets kunnen kopen. Uiteindelijk kan een API op deze manier voor een stijging van de omzet zorgen.

    Knelpunten van API’s

    Een van de knelpunten van een API is dat deze niet altijd beschikbaar hoeft te zijn. Wanneer er gebruik wordt gemaakt van een API die niet in eigen beheer is, ben je als gebruiker namelijk afhankelijk van de eigenaar van de desbetreffende API. Het zou dus zomaar kunnen voorkomen dat je een applicatie baseert op een API die er in de toekomst niet meer is.

    Een ander gevaar is dat een API onbruikbaar is, doordat er geen documentatie beschikbaar is. In dit geval weten ontwikkelaars niet wat ze met de API kunnen en is het ook niet duidelijk hoe ze de API moeten gebruiken. Om dit op te lossen kan er gebruik gemaakt worden van Swagger, een tool die automatisch documentatie genereert.

    Dit zijn overigens knelpunten die vooral spelen bij de API’s van kleinere organisaties. Wanneer gebruik wordt gemaakt van een populaire API zitten daar over het algemeen geen complicaties aan.

    Wil je meer weten over API’s en wat deze kunnen betekenen voor jouw business? Het realiseren van Digitale transformatie binnen een organisatie gaat hand in hand met Reactive systems en microservices. Leer meer over wat het voor jouw eindgebruikers oplevert. Download de whitepaper van Trivento ‘Het reactive API platform. Van traditionele organisaties naar digitale winnaars‘. Benieuwd naar hoe wij aan de slag gaan met API’s? Klik dan hier voor onze connect pagina.

    Hoe API's jouw organisatie kunnen helpen om succesvol te zijn in een platform economie?

    bekijk nu gratis de whitepaper